8萬年一次,2021最亮的「掃把星」正在靠近地球,光度將僅次于日月

在觀星愛好者的眼裡,2021年一年都沒有像樣的彗星,但是時近年末,「倫納德(Leonard)」來了。

這顆彗星是今年年初由天文學家格雷戈·倫納德(Greg Leonard)發現的。當時就發現這顆彗星有彗尾,因此人們期待當它靠近太陽時,彗尾會變得更大更美麗。現在果不其然。

彗星的正式編號是C/2021 A1。天文學家根據彗星的軌道參數推測,它將在2022年1月3日通過「近日點」,也就是它軌道上離太陽最近的地方。理論上它的亮度也會在那個時候的前後到達峰值。但實際情況也不一定。

無論如何彗星目前正在朝著太陽的方向前進。它和地球的距離將在12月12日達到最近,大約是3400萬千米。這個距離其實並不小。但是18日它將從距離金星只有420萬千米的地方飛過。這就比較近了。而當它明年1月3日掠過近日點時,和太陽的距離大約會是9000萬千米,大約相當于地球和太陽距離的0.6倍。

天文學家估計「倫納德」彗星會在靠近近日點前持續增亮,最亮時可能會達到4等。它現在的預測星等只有10.64等,而最新的觀測星等也只有7.5等。因此我們現在至少要用雙筒望遠鏡來看它。在雙筒望遠鏡中它看起來可能會像一個「毛球」,較暗的彗尾可能會不明顯。不過隨著2021年走向終點,這顆彗星也會越來越亮,屆時我們可以碰碰運氣,看看用肉眼能不能在夜空中發現它的蹤影。

彗星也是一種行為方式很難預料的天體。雖然理論上它可能會在通過近日點前增亮到4等,但是誰也不知道它的脾氣究竟如何。作為一種模糊的天體,彗星的4等,也沒有辦法在肉眼中達到恒星4等那樣的可感性。而且隨著彗星越來越靠近太陽,天空的背景也會變得越來越亮,可以觀測的時間也越來越短。

「倫納德」現在在北半球的天空中,而在12月至1月這段時間裡,南半球的觀星者也將逐漸能夠在天空中看到它。它將先出現在早晨,在太陽的西側,然後逐漸向太陽的東側移動,變成一顆在傍晚現身的彗星。

「倫納德」是一顆所謂的非週期彗星。它的遠日點距離太陽大約相當于地球和太陽距離的3500倍,完成一次圍繞太陽的公轉大約需要近8萬年。也就是說,現在地球上的所有人,都不會有機會看到它的再次回歸。這樣的彗星就被稱為「非週期」彗星,儘管它是會回歸的,只是時間比較久而已。

這顆彗星的飛行速度也非常快,達到了每小時25萬千米(相對于地球)。但是作為一名觀星者,我們無法直接感知它在天空中的移動。這是因為它和我們的距離太過遙遠。不過假如我們有一點點耐心,能夠花上一點點時間,就可以發現它相對于背景恒星所發生的位移。一般我們可以隔個5至10分鐘去觀察一下,就可以發現它在群星中運動。這也能夠讓我們體驗到空間有多浩瀚。

現在「倫納德」彗星正在穿越牧夫座,在大角星附近,並在逐漸朝著巨蛇座、蛇夫座、人馬座方向運動。我們用流行的觀星App都可以很方便地找到它。

彗星俗稱「掃把星」,在許多文化中被視為不祥之兆。但是它對人類的破事應該沒什麼興趣。

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