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500年來一直在地球附近徘徊:天文學家發現一塊神秘的天體碎片
2021/11/13
2021/11/13

11月11日,《自然:地球與環境通訊》雜誌上刊登的一篇論文稱,在地球軌道附近徘徊的一顆小行星,實際上可能是一塊月球的碎片。這塊碎片是因為遠古時期的一次撞擊,從月球身上分離出來的。

如果真的是這樣,那麼這顆小行星就是有史以來人類發現的第一個被確認是月球碎片的近地天體。

地球的「准衛星」「卡莫阿樂瓦」可能是月球的碎片。

這顆小行星的名字叫「卡莫阿樂瓦(Kamo`oalewa)」。這是夏威夷語,意思是「瞎跑的天體碎片」。「卡莫阿樂瓦」是用夏威夷的「泛星(PanSTARRS)」望遠鏡發現的。

「卡莫阿樂瓦」每年四月都會回歸,但是即便在這個時候,我們用肉眼也是看不見它的。它平時的亮度只有人類肉眼可見最低亮度的400萬分之一。

我們只能用最強大的天文望遠鏡來觀察它。因為即使在近地點,它和地球的距離也有1440萬千米,相當于月球和地球距離的40倍。「卡莫阿樂瓦」的直徑大約是58米,相當于一個摩天輪那麼大。

「卡莫阿樂瓦」是地球的「准衛星」。所謂「准衛星」指的是圍繞太陽運行,但是又和地球保持著相當近的距離(天文學語義)這樣一類天體。已知的「准衛星」有不少,但是要想研究它們十分困難,因為它們又小又暗。

研究「卡莫阿樂瓦」的科學家,通過觀察它反射的太陽光,來探索它的表面特徵。這一觀察就是好幾年。

功夫不負有心人,科學家發現「卡莫阿樂瓦」的表面光譜,和月球表面礦物樣本的光譜特徵幾乎是一樣的。這說明這顆小行星很有可能就是來自月球。與此同時科學家還發現,如果「卡莫阿樂瓦」的「老家」在太陽系週邊,那麼它現在的軌道就是非典型的。

但是當年是什麼樣的天體撞擊了月球?這塊碎片又是為什麼能夠穩定在今天這樣一條軌道上?還都是謎。

有意思的是,科學家發現另外還有三個近地小天體,它們的軌道和「卡莫阿樂瓦」非常相似。這三個小天體有可能與「卡莫阿樂瓦」同源,它們源自同一次發生在遠古時期的月球撞擊事件。

作為地球的「准衛星」,「卡莫阿樂瓦」的軌道是不穩定的。科學家估計它是大約500年前進入現在的軌道的;而再過大約300年,「卡莫阿樂瓦」將會離開現在的軌道。

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