7000米巨大火山!冥王星上的奇觀,噴出來的卻不是熔巖

2015年,美國宇航局的新地平線號探測器創造了歷史,來到了著名的冥王星附近,實現了人類歷史上首次對這顆天體的直接探測。

新地平線號的飛掠,給我們傳回了大量的數據,讓人類對這顆遙遠的矮行星有了新的認識。科學家發現,在冥王星的表面以下,可能隱藏著一個液態海洋,這是令人非常驚訝的。液態海洋意味著有水,而且溫度適宜,甚至有人開始暢想冥王星的奇怪生命。

關于冥王星的地下,目前人類已知的信息不多,畢竟新地平線號不具備那麼強大的功能。但它對冥王星表面的觀測,還是能夠清楚地展示冥王星的與眾不同,并且讓科學家們大吃一驚。

新地平線號拍攝的冥王星高清圖片,第一次讓人類看清了它表面的一個著名地形——冥王星之心。這是一片心形地帶,跨幅約1590公里,也被稱為湯博(冥王星的發現者)區域,冥王星的地下海洋就位于這片區域的下方。

冥王星之心的西瓣,是著名的斯普特尼克平原。它的直徑達到了1050公里,被冰層所覆蓋。有人推測,這里大概是一個遠古的撞擊坑。在它的周圍,有著星羅棋布的小山丘,地形很復雜。在西南側,更是坐落著冥王星上最高的山峰——皮卡爾德山(Piccard Mons)。

這座山的高度達到了驚人的7000米,在地球上,只有我們的喜馬拉雅山脈可以在高度上超越它。皮卡爾德山脈的寬度達到了225公里,相當于冥王星直徑的1/10左右。遺憾的是,當新地平線號拍攝高清圖像的時候,這里恰好是夜間,這讓科學家錯過了仔細觀察這片區域的最佳機會。

科學家們退而求其次,對冥王星的另一座高山進行了分析,這就是萊特山(Wright Mons)。當時這里還沒有日落,給新地平線號提供了很好的觀測機會。

這座山高度達到了4000米,同樣驚人,寬度也達到了150公里。別看這兩項數據似乎不太驚人,但它的體積和地球上最大的夏威夷冒納羅亞火山一樣,甚至遠大于地球最高峰珠穆朗瑪峰。

誠然,這兩座山的高度和規模,相比于冥王星的小體型來說,的確有些驚人。不過,真正讓科學家們始料未及的,是它們的成因。

我們知道,冥王星距離太陽最近時有44.368億公里,最遠甚至可達73.760億公里。由于距離遙遠,它的表面溫度甚至只有-229℃,連甲烷、氮氣等氣體都會在此凝結成固體。因此,科學家們此前一直認為,冥王星應該是一個極其死寂的世界,所見之處全部都是冰封的。

然而,不論是皮卡爾德山還是萊特山,它們都不是單純地和地球一樣的巖質山峰,而是由冰凍的氨、氮、甲烷和水冰構成的!尤其值得注意的是,這兩座山還是火山噴發形成的!

按照此前的理論,冥王星是不應該有火山運動的。根據美國西南研究院的Kelsi Singer博士及其同事的研究,這兩座山不僅是通過火山噴發形成的,并且似乎還經歷了多次噴發,這些噴發的距離又比較近,以至于一大片范圍內的山峰都連在了一起,形成了新地平線號看到的層巒疊嶂的山丘狀地貌。

天文學家為何敢說冥王星上有火山噴發呢?這是因為,通過新地平線號的觀測,冥王星的這片區域基本沒有撞擊坑。是沒有小天體撞擊過冥王星嗎?科學家不這樣認為,他們推測,應該是近期的火山噴發將撞擊坑填平了。

可是,這又引出了新的問題,那就是冥王星從哪里獲得的火山噴發的能量,從而將水、氨氣等物質從地下海洋噴射到表面。

實際上,別說冥王星哪來的能量爆發火山了,就連它內部的水為何能夠不被凍結,也是一個謎。

我們的地球有內部熱源,是因為地球深處隱藏著許多放射性元素,它們能夠在衰變的過程中釋放熱量。這種可能性對于冥王星來說不太大,畢竟它本身就非常小,內核就更小了,理論上不會包含這麼多的放射性元素。

還有一種可能,就是潮汐力生熱。比如木衛二,就是在木星和其他三顆伽利略衛星形成的潮汐力中引發內部物質不斷運動,釋放能量,將地下的水維持在液態。冥王星周圍最大的天體是直徑約1200公里的卡戎,但二者之間的距離比較大,很難產生足夠的潮汐力。

除了冥王的內部熱源之外,科學家們還有一個疑惑,那就是皮卡爾德山和萊特山的山巔附近有著巨大的凹陷地形。這種凹陷地形很像是地球上或者火星上的火山口,然而單純看火山口的尺寸和火山本身尺寸的比例,冥王星上的這些火山口顯得非常大。

Singer博士指出,這兩座山的火山口呈現出疙疙瘩瘩的外形,這也證明了它們是由一系列的小型火山噴發累積出來的,而不是一次大型噴發能夠造就的。

實際上,早在2015年新地平線號探測器將冥王星高清圖片發回來的時候,科學家就推測這兩座山是冰火山了,但是苦于沒有證據,遲遲無法確認。如今,這項研究證明了7年前的猜想,再一次展現了冥王星的與眾不同。

至于它的內部熱源到底從何而來,還有待于科學家們未來的研究成果了。


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