如果人類在火星上死亡,留下的尸體會發生什麼?

埃隆·馬斯克(Elon Musk)曾說過,他想死在火星上。雖然人類目前離殖民火星還有很長的一段路要走,但隨著技術的發展,總有一天,人造探測器將不再是這顆紅色星球的唯一‘居民’。不過無論我們是派遣宇航員來回還是用單程票運送一些勇敢的開拓者上去,至少有一些人可能會死在那里。而且由于運送他們的遺體回家的潛在成本可能令人望而卻步,他們很可能需要留在那里。

那麼,如果一個人真的死在火星上,留在火星上的尸體會發生什麼呢?

分解的工作原理!

人類在地球上進化,我們的家園星球對我們來說是一個完美的環境,無論是生是死。在地球上,隨著環境回收生命的有機物質,一切動植物死亡后都會被大自然所分解,而這個過程稱為「腐敗」。

通常情況下,腐敗過程分為5個階段。以人為例,早期階段身體冷卻僵硬,厭氧菌開始工作并釋放臭氣;大量臭氣積累使得尸體進入腫脹階段;同時細胞開始分解,因為身體自身的酶破壞它們--這個過程稱為自溶;接著進入腐爛時期,身體內外的食腐昆蟲開始清理尸體;最后幫助我們消化食物的細菌、清道夫(如昆蟲、鳥類或其他動物)和后來的真菌也會加入進來,負責其余清理工作。

在地球上,影響分解的主要因素是溫度。因此將昆蟲視為人類軟組織的主要清道夫時,昆蟲活動實際上取決于溫度。另外溫度還有一個影響因素就是,在寒冷的環境中會發生升華——凍結的水在沒有通過液態形式的情況下逸出氣體。就像濕衣服在冬天掛在外面晾干一樣,在水會升華且寒冷停止自溶等過程的冰凍地球環境中,升華會使殘留物干燥并產生「木乃伊」現象。

火星上的木乃伊!

盡管火星在過去可能看起來更像地球,但今天它是一個寒冷干燥的星球,其大氣非常稀薄,由95%的二氧化碳和僅0.16%的氧氣組成。

火星的平均溫度徘徊在零下63 攝氏度左右,但這會因地點和季節而有很大差異。例如,在2020年10月,Mars InSight報告稱,白天最溫暖的時段最高溫度高達零下4攝氏度,夜間最低溫度為零下96攝氏度。當然,今天這顆紅色星球的表面沒有液態水,也沒有已知的活生物體。

因此如果有人死在火星上,不管留在外面,還是埋在松散的火星土壤中,很可能都會變干并變成木乃伊。

據美國科羅拉多梅薩大學法醫、人類學教授梅麗莎康納 (Melissa Connor) 表示,像地球腐敗的最初階段如身體冷卻、僵硬仍然會發生,但可能幾乎沒有其他明顯的分解跡象。自溶和腐爛會一直持續到身體凍結,有一個重要的原因是:我們體內的大多數細菌都是有氧的,這意味著它們需要氧氣才能發揮作用。在火星上,只有不需要氧氣的厭氧細菌才能增殖直到凍結,這意味著腐敗將受到嚴重限制。凍結后,尸體會隨著水分升華而變干,留下一具保存完好的天然木乃伊。如果是暴露在火星表面,進一步分解身體的主要作用可能是由于火星上常見的沙塵暴和太陽輻射。

塵歸塵、土歸土?

作為人類,火星殖民者可能不會只是把尸體扔在地上然后把它們留在那里。實際上,如果人死在火星上,最簡單、最直接的選擇就是埋葬。然而,如果火星上的人類社區發展起來,墓地的規劃可能也需要深謀遠慮,因為其中的尸體不會分解,從而阻止了火星土地的再利用。

那火葬呢?火葬雖然是地球上一種流行且節省空間的尸體處理方式,但在火星上可能不是最好的方法。這是因為火化需要將一個房間在大約538攝氏度的溫度下保持幾個小時,這反過來又需要大量的能量輸入。在這種燃料可能有限的環境中,這是一個昂貴的解決方案。

由此可見,火星上的埋葬和火葬都有一個明顯的缺點:可能會丟失寶貴的生物質。相比地球,分解是最終的回收計劃,可將生物量返回到環境中。

也許最好的選擇是回收這些有機物質,就像地球上發生的那樣。當你生活在地球外時,無論是在軌道空間站、月球、火星還是其他地方,資源就是一切。從食物到水、能源等等,這些資源都非常寶貴。所以有科學家提出「人類回收(A human recycler)」方案,利用堿性水解的方法回收一切可利用的物質。不過由于這方法太過奇怪(病態),甚至令人恐懼,所以這方案的很多具體細節沒有透露出來,但背后的科學值得思考。

或許踏上的火星的人也和攀登珠峰的登山者一樣:「如果你攀登珠穆朗瑪峰,你就會知道如果你死了,你就會被留在那里。」


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