640光年外,參宿四亮度急劇下滑,它馬上就要超新星爆發了?

當我們在冬季的夜晚仰望天空,很容易發現三顆連成一條線的星星, 它們就是由參宿一、參宿二、參宿三等六顆恒星組成的獵戶座

其中最亮的就是位于左肩位置的參宿四,然而雖然此時的參宿四正發出璀璨的光芒,但這種璀璨是以燃燒生命為代價的,換言之說就是說,夜空中明亮的的參宿四,隨時都會有超新星爆發的可能。

恒星的命運

正如人會生老病死一樣,宇宙中的恒星也有自身的演化,它們的一生從一種名叫分子雲的柱狀氣體開始,當氣體分子由于自身坍縮或互相衝撞, 產生自轉並形成原恒星盤後,已經具備一定質量的原恒星內部的溫度和壓力就會飆升。

當核心溫度達到1000萬攝氏度後,內核裡的氫就開始聚變成氦,氫元素核聚變過程中釋放的光和熱,將由內而外點燃恒星本體,並且核聚變的能量還能讓偌大的恒星外殼停止引力坍塌,形成獨屬于恒星的靜態平衡。

以上這一系列流程走完後, 宇宙中就會多出一顆發光發熱的恒星,但它們的壽命視自身質量而定,質量越大的恒星壽命越短,質量越小的恒星壽命越長,比如太陽這種黃矮星的壽命能達到100億年,比鄰星那樣的紅矮星壽命能達到1000億年甚至更長時間,而參宿四很遺憾,屬于恒星中質量比較大的那一種。

目前屬于紅超巨星的參宿四,內部的氫元素早就消耗得所剩無幾了,原來由核聚變與引力形成的平衡也不復存在,目前參宿四內部主要是氦元素,這種元素在高溫和高密度條件下正在源源不斷轉化成碳元素,隨著這些重元素的不斷累計,參宿四的體積已經開始大幅度膨脹了,雖然亮度相較于之前更強了,但天文學家們明白, 已經成為紅超巨星的參宿四已是強弩之末,隨時都可能超新星爆發。

如果把參宿四與太陽的互換位置,由于它的半徑達到了太陽的1180倍,所以參宿四的最外層將到達木星附近,內側的水星,金星,地球,火星都會被參宿四吞噬,甚至有可能直接墜入參宿四內部。

目前天文學家正在密切監視這顆640光年外的紅超巨星,因為去年和今年的,參宿四的亮度都發生了大規模下滑 ,這說明它的外殼正在極速膨脹收縮,內部的核聚變反應已經開始變得不穩定,可供核聚變的燃料馬上就要被用完了。

當所有聚變燃料都消耗完後,參宿四將無法維持引力平衡,它的外殼部分會以五分之一光速的極速開始坍塌,內部也將隨著引力坍塌而受到前所未有的壓力, 原子核周圍的電子會被壓進原子核,與質子結合成中子,當大量的中子緊密地擠在核心,在外層物質猛烈沖向核心的一瞬間,就會出現超新星爆發。

超新星爆發的瞬間,參宿四釋放的能量相當于太陽55億年來的能量總和,恒星物質將被加速到接近光速的水準,伴隨著超高能粒子流和輻射,一起在宇宙中擴散,屆時地球上的人再看獵戶座的話,就會發現獵戶座的左肩出現了一顆亮度超過滿月的新天體。

考慮到參宿四距離地球640光年,所以現在我們看到的參宿四已經是它640年前的狀態了,因此就算參宿四現在爆發,我們也要等640年後才能發現, 最令天文學家們害怕的是,參宿四可能早就爆發了,也許下一秒地球就將籠罩在高能粒子的輻射中。

640光年的距離,雖然不足以讓參宿四超新星爆發的餘波摧毀地球,但高能輻射籠罩地球后, 地球上的所有生命就會像消毒燈下的細菌一樣。

唯一的好消息是,參宿四目前的自轉軸還沒有指向地球,如果它能一直保持目前的自轉角度的話,未來就算它超新星爆發了,產生的伽馬射線暴的絕大部分也不會來到地球,而且參宿四和地球之間還有星際塵埃阻擋,無形之中地球又多了一份安全保障。

總體來看,目前的參宿四具備很大的不確定性,它可能在下一秒就會爆發,有可能數百萬年後,人類文明離開地球時都還沒有爆發,但不論如何, 在資訊傳遞速度上限為每秒30萬公里的宇宙中,人類文明永遠無法預測參宿四超新星爆發的準確時間。

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