2013年隕石闖入俄羅斯上空,在空中猛烈爆炸,原因究竟是什麼?

太陽系中遍佈小行星,其中有一些的飛行軌跡會穿過地球軌道,與地球有相撞的風險。俄羅斯科學家發現了一顆編號為2021 UL17的小行星,它在本月10日近距離飛掠地球,最近時離我們只有1800萬公里,相當于地月距離的38倍,它的直徑估計為68至150米。

13日,又有一顆小行星近距離飛掠地球,這顆編號為2004 UE的小行星直徑估計可達160米。它距離地球最近時,估計是地月距離的30倍,大約1200萬公里。

雖然這兩顆小行星都有驚無險地飛掠地球,但這再一次提醒人類,太空中潛伏著致命的小行星。一旦尺寸很大的小行星直接撞上地球,將會造成巨大的破壞,給包括人類在內的地球生命帶來災難。

事實上,即便是較小尺寸的小行星,撞上地球也會造成不小的破壞。最近一次、也是現代唯一一次造成多人受傷的小行星撞擊事件發生在2013年,當時一顆小行星闖入俄羅斯車裡雅賓斯克的上空。一顆巨大火球拖著白煙劃過天空,很多人都目擊到這一壯觀景象,但也付出了代價。

這顆小行星並沒有直接撞上地表,而是在29.7公里的空中發生猛烈爆炸。雖然這顆小行星的直徑只有20米,但它的動能非常大,天文學家估計它以19.1公里/秒(時速68700公里)的極快速度進入地球大氣層。

據估計,這顆小行星爆炸時釋放出的能量至少為40萬噸TNT當量,這相當于26顆投向廣島的原子彈。如此巨大的能量釋放出來,讓它看起來比太陽還亮,遠在100公里外的目擊者還能用肉眼看到。

雖然這顆小行星爆炸後產生的能量,大都消散在大氣中,但一部分到達地面的衝擊波仍然具有很強的破壞力。在方圓數十公里的范圍內,多達7200棟的建築受損,大量玻璃被震碎,1500人受傷,經濟損失高達3300萬美元。

但令人奇怪的是,UFO調查者發現,當這顆小行星在空中爆炸之前,疑似一個長條狀不明物體從後方追上了小行星,並擊穿小行星,隨後小行星就發生了爆炸。

有的UFO調查者認為,這不是自然現象,小行星可能被UFO擊毀了。這種想法只能說是一廂情願的,UFO說顯然是不合理的。一說到UFO,大家馬上就想到外星飛船。但在茫茫宇宙中,人類至今沒有聯繫上外星文明。外星人要是大老遠跑到地球上來,應該不至于就是為了擊毀一顆不大的隕石。

事實上,小行星在空中爆炸是正常現象,那塊小物體可能只是小行星爆炸之前裂解出來的碎片。只不過天文學家一開始並不明白小行星為什麼會在空中爆炸,直到後來才找到了原因。

根據《隕石學與行星科學》(Meteoritics and Planetary Science)發表的一項研究[1],普渡大學的地球、大氣和行星科學系的天文學家表示,這顆重達9000多的小行星爆炸後,只在地面上收集到了1800噸的碎片,這意味著大部分的質量都在劇烈爆炸中消散掉了。

當小行星在地球大氣層中高速穿行時,前端的空氣被劇烈壓縮,小行星的一部分動能轉變為空氣的內能,導致空氣溫度劇烈升高到1000 ℃以上。而在小行星的末端,還會產生一個低壓近乎真空的區域。

于是,小行星前端的高溫高壓氣體就會湧入它的孔隙和裂縫,導致小行星逐漸碎裂。碎片變得越來越多,與空氣作用的面積會隨之大幅增加,從而導致小行星溫度更進一步升高,最終引發小行星由內向外發生爆炸。由此可見,真正在保護我們的不是什麼UFO,而是地球大氣層。

車裡雅賓斯克小行星在進入地球大氣層之前,人類未曾察覺,所以毫無防備。這顆小行星的直徑只有20米,就已經造成了巨大的破壞。而在太陽系中,天文學家已經追蹤到了多達2.7萬顆近地小行星。其中不乏直徑超過140米的大塊頭,它們要是撞上地球,將會造成人類史上前所未有的區域性破壞,這種級別的撞擊事件平均每一萬年發生一次。

據估計,目前已知有大約4700顆對地球具有潛在威脅的小行星,它們的直徑超過100米,軌道與地球軌道交叉,未來有發生碰撞的可能性。更讓人擔憂的是,還有更多未知的危險小行星潛伏在太陽系中,它們還沒有被發現,這也是NASA為什麼呼籲全球合作去搜尋這些小行星。

如果有一顆直徑百米的小行星朝著地球飛來,以人類目前的能力,我們無法完全摧毀這樣的小行星,最多只能想辦法偏轉其軌道,使其偏離地球。而對于6500萬年前引發第五次物種大滅絕的10公里級別小行星,目前的人類根本無能為力,但好在這種級別的小行星碰撞機率極低,平均每2.5億至7.3億年發生一次。

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