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前往比鄰星!第一批沖出太陽系的地球生物,會是什麼?
2021/11/10
2021/11/10

說出來你可能不信,科學家已經在研究如何前往4.22光年外的比鄰星了。雖然只是微型航天器——太陽帆,但也足以在50年的時間裡抵達這麼遙遠的地方,去一探究竟。

在這樣的航程中,人類恐怕是無法參與了。且不提如何在這漫長的旅途中為宇航員準備食物和氧氣,他們的壽命也不可能堅持到一個往返的旅途。

(圖片說明:迄今為止最清晰的比鄰星照片)

不過,這不意味著第一次前往比鄰星的星際航行中沒有地球生物。人類做不到的事情,有些極端生命是可以做到的。科學家認為,水熊蟲或將成為歷史上第一種參與星際航行的地球生命。它們無與倫比的生命力,有望讓它們看到太陽系以外的世界——雖然它們也不知道自己看到的是什麼……

最近,美國加州大學聖巴巴拉分校、加州大學洛杉磯分校健康中心、佛羅里達大學和波鴻魯爾大學的研究人員發表了他們的一項研究,名叫「第一批星際宇航員不會是人類」,預計將在2022年正式發表。這個項目屬于「星光計畫」的一部分,後者是美國宇航局創新先進概念項目資助的一項研究,目標就是將人類探測器提升到相對論速度。

(圖片說明:太陽帆是最有希望突破太陽系的技術)

目前來說,人類最有可能將航天器提升到相對論速度的技術,就是太陽帆計畫了。通過太陽光壓源源不斷的推動力,將微型航天器送到比鄰星附近。

比鄰星的特殊之處不僅僅在于它是距離太陽系最近的恒星,還在于它周圍的行星。科學家已經發現,這裡有一顆類地行星比鄰星b,並且處于宜居帶內,所以人們非常好奇這裡有沒有生命、表面環境是怎麼樣的。無奈4.22光年對于人類的望遠鏡來說還是比較遙遠的,無法看清它們的廬山真面目。

(圖片說明:比鄰星b表面假想圖)

所以,如果能夠發射探測器到比鄰星周圍,那麼人類將獲得大量的研究機會。我們能夠直接探測的恒星數量將會提升1倍,而且比鄰星位于三合星系統中,人類的太陽帆還可以近距離觀測另外兩顆恒星。人類也將可以首次近距離探測系外行星,瞭解太陽系以外的世界,想想就令人激動。

這樣壯觀的場景,人類是沒有機會親眼觀察的,畢竟距離太過遙遠,而且這些都是微型探測器,無法承載宇航員。不過,還是有地球生物可以承擔這個使命的,那就是緩步動物,也就是大家俗稱的水熊蟲。

(圖片說明:水熊蟲)

水熊蟲是人類已知生命力最頑強的生物之一,這些體長通常只有0.5毫米的小動物,分佈在世界的各個角落,從海底到平地,再到高原,無所不及。

不論是哪一種自然環境,對于水熊蟲來說都是小菜一碟。它們恐怖的生命力,甚至連人類特意設置的惡劣環境對它也無可奈何。

不論是151℃的高溫,還是-200℃的超低溫;不論是強大的電磁輻射,還是恐怖的壓力;甚至在極度缺水、沒有氧氣、食物斷絕的情況下,它們都不會馬上被除掉。

(圖片說明:水熊蟲或許能適應太空環境)

可以說,水熊蟲的生命力幾乎沒有任何地球生物能夠比擬,因此這種微小的生物在全世界科學愛好者之間可謂是家喻戶曉。連科學家也忍不住好奇,想要知道它們在宇宙空間是否能夠打破地球生物的極限,存活下來。甚至有人拿水熊蟲當炮彈射出去,測試它們在天體或者探測器碰撞中是否能夠倖存。

這樣的測試不是胡鬧的,2019年的時候,以色列的「創世紀」號月球探測器在月球表面墜毀,當時它就攜帶著一些活著的水熊蟲。在炮彈的實驗中,有一部分水熊蟲活了下來,所以科學家推測,月球表面的水熊蟲或許仍有倖存者。

(圖片說明:月球上是否有倖存的水熊蟲?)

那麼,如果水熊蟲在太空中飛得更遠,甚至以光年為單位來計算的情況下呢?這個問題令人好奇。所以,科學家們才提出將水熊蟲送到比鄰星,解答人類的這個問題。

將水熊蟲帶到太陽帆上進行星際航行,不僅僅是讓人覺得好玩,也可以切實地幫助科學家進行一些科研專案,比如測試宇宙輻射和星際介質對生物的具體影響。這些問題如果沒有真實的生物參與實驗,光靠想象是無法實現的。

(圖片說明:水熊蟲或是第一批星際宇航員)

總而言之,不論人類的科技發展到什麼樣的程度,就目前我們所知道的理論,光速是無法突破的,這意味著即便是在極限的情況下,星際航行仍然需要消耗大量的時間。哪怕人類達到光速,那麼太陽系和比鄰星之間的往返時間也還是要在8年以上,這對于人類來說確實是難以承受的,更別提我們不可能達到光速了。

不管怎麼說,人類的航太事業首先要設定一個「小目標」,那就是抵達比鄰星。太陽帆可以做到這一點,但時間長度上仍然不允許人類參與航行。在這種情況下,就讓水熊蟲代替我們,成為太陽系的使者,去比鄰星看看吧。

(圖片說明:比鄰星的輻射非常強)

不過我也挺好奇的,雖然理論上不支持三體人的存在,但假如比鄰星b上真的有生命存在,他們看到來自太陽系的航天器和生物時,會怎麼想呢?

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