發現5000個外星世界,還有8000個待確認,系外行星究竟有多少?

雖然早在20世紀初天文學界就知道了宇宙中存在大量類似銀河系的星系,但對于系外行星的存在一直沒下定論。

一直到1994年第一顆系外行星被發現后, 「宇宙存在大量類似太陽系這樣的擁有行星的恒星系」這一事實才被確認下來,緊隨而來的就是系外行星數量的大爆發,根據NASA最新公布的數據,以及有多達5000顆系外行星被天文學界發現了,并且這一數字還在以每天一顆的速度增長著。

我們所熟知的超級地球或者第二地球,比如開普勒452b和開普勒22b,都屬于這5000顆系外行星的一部分,但實話實說,這5000個外星世界里其實只有極少一部分適合人類居住,如果再考慮到超級地球所具有的超級重力的話,能讓人類文明直接拎包入住的星球數量還會更少。

當然了,在目前的技術水平限制下人類是絕無可能到達這些外星世界的,所以系外行星們暫時還處于 只可遠觀不可褻玩的狀態。

那麼系外行星都有哪些類型呢?

我們太陽系的八大行星里有地球和火星這樣的巖石金屬行星,也有木星和土星這樣的氣態巨行星,而天文學界發現的5000顆系外行星里也有氣態行星和巖石星球,雖然看上去只有巖石星球適合人類居住,但事實上氣態行星才是更有價值的存在。

因為對于一個技術水平達到一定高度的文明來說,居住在星球上還不如居住在飛船上靈活機動,因為巖石金屬行星上的資源完全可以自動化采集,而氣態行星所蘊含的氫元素等核聚變燃料才是高級文明最需要的東西。

在科學家設想的人類文明未來里,從地球逐漸向太陽系開枝散葉的人類文明將以木星和土星這樣的氣態巨行星作為能源基地,甚至是在它們的衛星上扎根,把這些氣態巨行星的能源結合它們的小質量衛星的弱引力當做跳板,繼續向太陽系外前進。

天文學家如何發現地外行星?

目前搜尋地外行星用得最多的辦法是監測恒星光度變化, 因為所有系外行星都會圍繞其所在恒星系內的恒星公轉,當系外行星的公轉正好和地球連線時,系外行星就會擋住一部分恒星的光線,從而讓天文學家發現這顆恒星的亮度突然下降了。

根據恒星亮度下降的周期和持續時間,天文學家就能推斷出這顆系外行星的類型和質量大小以及公轉周期,用這些數據再輔以目標恒星的類型,就能推斷出這個外星世界是否位于恒星宜居帶內,是否適合人類居住或者生命存在。

除了目前已經被確認系外行星身份的這5000顆星球外,其實NASA的數據庫里還有至少8000顆待甄別的候選地外行星,并且隨著更多望遠鏡的升空,全自動巡天設備的高效率必將帶來系外行星數量的井噴,用不了多久天文學界發現的地外行星數量就會比今天地球上的人口總量還多。

你可能覺得這有點危言聳聽,畢竟地球上現在有將近76億人,但在僅銀河系就擁有1000億到4000億顆恒星并且每顆恒星至少擁有一顆行星的情況下,整個可觀測宇宙內2萬億個星系所蘊含的地外行星數量,其實是完全碾壓地球總人口的。

歸根結底,人類文明以及地球乃至于太陽系還是太渺小的,在動輒數十萬數百萬光年尺度的宇宙中, 直徑兩光年和太陽系和直徑18萬光年的銀河系只是一些微不足道的沙子而已,隨著人類文明未來在宇宙中的擴張,渺小感也會越來越重。

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