美國上空傳來不明巨響,隨后巨型火球墜落,時速高達88500公里

當地時間4月27日上午8時許,在美國南部的三個州密西西比州、路易斯安那州以及阿肯色州,當地多人報告聽到了不明巨響,隨后天空中出現了一個巨大的火球,在天空中高速飛行。那麼,這個火球究竟是什麼東西?

這已經不是美國在短時間內第一次報告出現火球事件,不到一個月前,美國印第安納州的不少人在夜里聽到了巨大的轟鳴聲,當時也有目擊者看到了巨型火球劃過天空。

對此,有些人擔心是什麼東西發生了爆炸,或者是天上掉下了什麼東西,還有些人猜測是不是飛彈或者新式飛行器飛過天空。而最近這一次火球事件更讓人們擔心,因為當地有一座正在運行的核電站,不知道會不會被波及到。

對此,美國宇航局(NASA)表示,這個火球并非人造物體,而是火流星,來自地球之外的太空巖石。數十億年前,太陽系從原始太陽星云中誕生后,還殘留下了大量的太空巖石,有的只有幾厘米寬,有的可達幾十、數百公里寬,它們游蕩在太空中,也就是我們所說的小行星(另外還有彗星)。

就像各大行星那樣,這些小行星也在繞著太陽轉動。其中有些小行星的軌道偏心率非常高,有時離太陽很近,可以運動到地球軌道內側,有時離太陽很遠,可以遠到土星軌道之外。

因此,有些小行星有機會穿過地球軌道,天文學家把這些小行星稱之為近地小行星。這些小行星有可能撞上地球,或者說被地球引力捕獲過來。小行星與地球相撞時的速度極快,一般可以超過每秒10公里。

當小行星高速墜入大氣層,與空氣產生劇烈氣動加熱效應,這可以產生幾千度的高溫,讓小行星劇烈燃燒起來,這就是人們所看到的火球。在小行星劇烈燃燒過程中,還有可能會發生猛烈爆炸,產生強大的沖擊波,到達地面可以出現音爆,這就是人們所聽到的巨響。

根據NASA估計,此次墜落美國上空的小行星直徑估計為30厘米,重約40公斤,它當時以每小時88500公里(24.6公里/秒,超過了第三宇宙速度)的極快速度沖入地球大氣層。

最初發現這顆火流星時,它距離地球大約86.9公里。隨著這顆火流星在大氣層中不斷穿行,強大的氣動熱效應最終讓它在距離地表55公里的空中發生劇烈爆炸。

這顆火流星爆炸時,釋放出的能量相當于3噸TNT當量。在同一時間和位置,美國國家海洋和大氣管理局(NOAA)的地球同步運行環境衛星,在太空中看到了這顆小行星的閃光。

小行星爆炸所產生的強大沖擊波可以到達地面,讓人們聽到巨響。如果小行星的尺寸更大,發生更加劇烈的爆炸,由此產生的沖擊波就不是發出巨響那麼簡單了,它們還會對地面上的物體造成破壞。

2013年,一顆直徑估計為20米、重約1.2萬噸的小行星進入俄羅斯車里雅賓斯克上空,當地很多人都目睹到了巨大的火流星劃過天空。即便當時是白天,還有太陽光,人們也能清晰地看到耀眼的火流星。

在30公里高的空中,這顆巨型火流星發生猛烈爆炸,釋放出的能量相當于40萬噸TNT當量,當時發出的亮光在短時間內甚至蓋過了太陽,導致數十名目擊者出現了暫時性閃光盲癥。爆炸產生了大量的碎片,掉到地上成為隕石,同時隨之到達地面的還有強大的沖擊波。

當沖擊波到達地面時,人們不但聽到了巨響,而且大量的建筑物遭到破壞,大量的玻璃被震碎,波及范圍可達數千平方公里。最終,7000多棟建筑受損,1500多人受傷嚴重。這是自1908年通古斯大爆炸之后,地球上已知最為嚴重的小行星爆炸事件。

考慮到近地小行星的危險性,尤其是那些直徑超過140米的個體,它們被列為潛在威脅天體,一旦撞上地球上人口稠密的地區,將會造成巨大的人員傷亡,天文學家開始重視這些具有潛在威脅的小行星。

目前已知的近地小行星有2.7萬顆,潛在威脅天體超過2200顆,但天文學家估計,還有更多危險的小行星尚未被觀測到。因此,天文學家呼吁世界廣泛參與搜尋這些危險的小行星。

與此同時,科學家也在想辦法阻擊可能會撞上地球的巨型小行星。不久前,國家航天局表示,我國將要組建近地小行星防御系統。預計在未來幾年,我國不但要發射探測器對小行星進行近距離探測,而且還要進行撞擊試驗,以改變小行星的飛行軌跡。來自小行星的威脅始終存在,人類要早點行動起來,做好應對準備。


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