二戰最沒有存在感的戰略轟炸機,美國B-32「統治者」

1939年12月,美國發佈了新一代戰略轟炸機的規范,其成果就是後來著名的波音B-29「超級空中堡壘」戰略轟炸機,不過美國軍方顯然不能將寶只壓在波音一家公司身上,在1940年間還存在洛克希德XB-30、道格拉斯XB-31以及聯合飛機XB-32三個競爭專案,其中XB-32是後三者中最成功的,它獲得了生產訂單並且參加了實戰。

XB-32由聯合飛機公司研發,在1940年9月獲得2架原型機研發合同,生產型B-32「統治者」在1944年交付到軍隊手中時B-29已經服役並參戰,因此B-32就顯得有點多餘,原本計畫超過1500架的訂單實際生產118架。

B-32在外形上就像是B-24的前半部分加B-17的尾巴,它是一種高單翼4發大型轟炸機,原本計畫作為高空轟炸機,因為它的增壓系統故障得不到解決,後來改成中、低空轟炸機。

飛機的動力與B-29一樣,為4台萊特R-3350 18缸風冷發動機,單台輸出2200馬力,螺旋槳為4槳葉恒速螺旋槳(原型機採用3槳葉螺旋槳),內側兩副螺旋槳可調整螺距產生反推力縮減著陸距離。機翼採用了二戰時發明的大衛斯機翼,它的阻力係數相對更低,可以提高飛行速度。飛機垂尾最初的設計是類似于B-24轟炸機的雙垂尾,後來改為大尺寸的單垂尾,第一架生產型還曾直接安裝B-29的垂尾。

飛機計畫安裝艙內增壓設備以滿足高空飛行需求,因為設備技術缺陷不得不放棄這個想法。生產型採用10人機組,與當時其他轟炸機一樣,他們分散在轟炸機的各個陣位上負擔不同的任務。飛機採用內置彈艙,最大載彈量為9噸(第一架原型機的載彈量要少一些)。起落架為可收放的前三點式,主起落架收入內側發動機艙下方。

生產型飛機的自衛武器為10挺12.7毫米機槍,比B-29的火力更弱,但是它的原型機上配置還是很強的。起初在機背和機腹各有2座炮塔,單座炮塔安裝2挺12.7毫米機槍,機翼靠近翼尖的位置安裝另一挺機槍,它沒有尾部自衛火力,而是選擇在外側發動機艙後部安裝遙控炮塔,遙控炮塔內安裝2挺12.7毫米機槍和1門20毫米機炮,炮手通過操作機體內的潛望式瞄準設備控制炮塔,瞄具和炮塔之間通過類比電腦系統進行協調。

實際上類比電腦系統可靠性很差,還達不到實用標準,因此軍方要求取消遙控炮塔,改回傳統的手動操作炮塔,生產型在機頭和機尾各安裝一座Sperry A-17炮塔,機背安裝兩座Martin A-3F-A炮塔,機腹安裝一座 Sperry A-13-A炮塔,所有炮塔內都安裝2挺12.7毫米機槍。

B-32之所以能夠趕上二戰的末班車參與戰鬥,跟B-29的產量不足有一定的關係,它首次參戰是在太平洋西南地區,原本空軍希望得到B-29轟炸機,但是考慮到後者戰略轟炸的首要任務因此拒絕空軍,空軍退而求其次選擇了B-32,3架B-32在1945年5月部署到菲律賓並投入實戰。

B-32的實戰檢驗有好有壞,但並不能完全地反映問題,因為當時已經臨近二戰結束,敵人的反制能力本來就弱了很多,並且它執行的是一些危險程度相對低一些的任務,例如它們曾轟炸過某糖廠、酒精廠等目標。機組反映飛機內部噪音大、儀錶混亂、投彈手視野太窄、火災頻發等問題。

B-32的生產合同在1945年9月8日終止,實際生產工作在次月12日停止,它的「統治者」稱號也在當年8月取消,二戰後所有B-32都被拆解,只有一些零部件被保留下來。


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